Contrario a lo que se piensa, Venus no es el planeta más cercano a la Tierra

La distancia es una cosa relativa. Muchos aprendimos sobre el Sistema Solar en dibujos estáticos en los que se representa a la Tierra entre Venus y Marte, siendo Venus el planeta más cercano a la Tierra. Esto, sin embargo, no es del todo exacto.

La publicación Physics Today muestra en una serie de complejos e innovadores cálculos que en realidad Mercurio, el planeta más ligero, el llamado «mensajero de los dioses», es el planeta que en promedio está más cerca de la Tierra. Y Mercurio no sólo es el vecino más cercano de la Tierra, sino de los otros siete planetas del Sistema Solar.

Si uno busca cuál es el planeta más cercano de la Tierra, lo más seguro es que la respuesta que se encuentre, incluyendo en sitios de la NASA, es que se trata de Venus. Pero esto sólo aplica a la distancia más cercana a la que llega a estar un planeta en un cierto momento. Pero en términos de la distancia promedio, que es generalmente en lo que pensamos cuando hacemos una pregunta general sobre la cercanía, es Mercurio.

La distancia a la que se encuentra un planeta es proporcional al radio relativo de la órbita interna. Esto es, Mercurio es el más cercano simplemente porque es el que más de cerca orbita alrededor del sol. En la siguiente simulación pueden observarse las órbitas que Mercurio (en gris), Venus (amarillo), la Tierra (en azul) y Marte (en rojo) siguen a lo largo de 1 año, así como la distancia que a partir de este movimiento guardan con respecto a la Tierra; de acuerdo con los datos utilizados para el modelo, es posible notar que Mercurio es, de hecho, el planeta más cercano a la Tierra.

En este enlace se pueden ver los cálculos matemáticos, pero en resumen Venus se encuentra en promedio a 1.14 unidades astronómicas de la Tierra (AU, por sus siglas en inglés; 1 AU equivale a 149597871 km, esto es, la distancia entre el sol y la Tierra), mientras que Mercurio está a sólo 1.04 AU de la Tierra. Venus, por supuesto, aparece en el cielo como la estrella más brillante, mucho más grande que Mercurio, pero esto es debido a su mayor tamaño, más que a su cercanía.

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