La evolución humana sigue ocurriendo, posiblemente más rápido que nunca

La capacidad de la medicina moderna para mantenernos vivos hace que sea tentador pensar que la evolución humana puede haberse detenido.Una mejor atención médica interrumpe una fuerza impulsora clave de la evolución al mantener a algunas personas con vida por más tiempo, lo que aumenta la probabilidad de que transmitan sus genes. Pero si observamos la velocidad de la evolución de nuestro ADN, podemos ver que la evolución humana no se ha detenido, incluso puede estar sucediendo más rápido que antes.

La evolución es un cambio gradual en el ADN de una especie durante muchas generaciones. Puede ocurrir por selección natural , cuando ciertos rasgos creados por mutaciones genéticas ayudan a un organismo a sobrevivir o reproducirse. Por lo tanto, es más probable que estas mutaciones se transmitan a la siguiente generación, por lo que aumentan en frecuencia en una población. Gradualmente, estas mutaciones y sus rasgos asociados se vuelven más comunes entre todo el grupo.

Al observar los estudios globales de nuestro ADN, podemos ver evidencia de que la selección natural ha hecho cambios recientemente y continúa haciéndolo. Aunque la atención médica moderna nos libera de muchas causas de muerte, en países sin acceso a una buena atención médica, las poblaciones continúan evolucionando. Los sobrevivientes de brotes de enfermedades infecciosas impulsan la selección natural al dar su resistencia genética a la descendencia. Nuestro ADN muestra evidencia de una selección reciente de resistencia a enfermedades mortales como la fiebre de Lassa y la malaria . La selección en respuesta a la malaria todavía está en curso en las regiones donde la enfermedad sigue siendo común.

Los humanos también se están adaptando a su entorno. Las mutaciones que permiten a los humanos vivir a grandes alturas se han vuelto más comunes en las poblaciones del Tíbet , Etiopía y los Andes . La propagación de mutaciones genéticas en el Tíbet es posiblemente el cambio evolutivo más rápido en los seres humanos, que se ha producido en los últimos 3.000 años. Este rápido aumento en la frecuencia de un gen mutado que aumenta el contenido de oxígeno en la sangre otorga a los locales una ventaja de supervivencia en altitudes más altas, lo que resulta en más niños sobrevivientes.

La evolución explica por qué todavía podemos beber leche. Valerii__Dex / Shutterstock

La dieta es otra fuente de adaptaciones. La evidencia del ADN inuitmuestra una adaptación reciente que les permite prosperar en su dieta rica en grasas de mamíferos árticos. Los estudios también muestran que la selección natural que favorece una mutación que permite a los adultos producir lactasa, la enzima que descompone los azúcares de la leche, es la razón por la cual algunos grupos de personas pueden digerir la leche después del destete . Más del 80% de los europeos del noroeste puede, pero en partes del este de Asia, donde la leche se bebe mucho menos comúnmente, una incapacidad para digerir la lactosa es la norma . Al igual que la adaptación a gran altitud, la selección para digerir la leche ha evolucionado más de una vez en los seres humanos y puede ser el tipo más fuerte de la selección reciente.

También podemos estar adaptándonos a dietas poco saludables. Un estudio de cambios genéticos familiares en los EE. UU. Durante el siglo XX encontró una selección para reducir la presión arterial y los niveles de colesterol, los cuales pueden ser aumentados letalmente por las dietas modernas.

Sin embargo, a pesar de estos cambios, la selección natural solo afecta aproximadamente al 8% de nuestro genoma . De acuerdo con la teoría de la evolución neutral , las mutaciones en el resto del genoma pueden cambiar libremente la frecuencia en las poblaciones por casualidad. Si la selección natural se debilita, las mutaciones que normalmente se purgarían no se eliminan tan eficientemente, lo que podría aumentar su frecuencia y, por lo tanto, aumentar la tasa de evolución.

Pero la evolución neutral no puede explicar por qué algunos genes están evolucionando mucho más rápido que otros. Medimos la velocidad de la evolución de los genes comparando el ADN humano con el de otras especies, lo que también nos permite determinar qué genes están evolucionando rápidamente solo en los seres humanos. Un gen de rápida evolución es la región acelerada humana 1 (HAR1) , que se necesita durante el desarrollo del cerebro. Una sección aleatoria de ADN humano es en promedio más del 98% idéntica al comparador de chimpancé, pero HAR1 está evolucionando tan rápidamente que solo es similar a un 85%.

Aunque los científicos pueden ver que estos cambios están ocurriendo, y con qué rapidez, todavía no entendemos completamente por qué la evolución rápida ocurre con algunos genes pero no con otros.Originalmente se pensaba que era el resultado exclusivo de la selección natural, ahora sabemos que esto no siempre es cierto .

Recientemente, la atención se ha centrado en el proceso de conversión sesgada de genes , que se produce cuando nuestro ADN se transmite a través de nuestros espermatozoides y óvulos. Hacer estas células sexuales implica romper las moléculas de ADN, volver a combinarlas y luego reparar la ruptura. Sin embargo, las reparaciones moleculares tienden a ocurrir de manera sesgada.

Las reparaciones sesgadas del ADN pueden causar una rápida evolución de los genes. Ravil Sayfullin / Shutterstock

Las moléculas de ADN se fabrican con cuatro bases químicas diferentesconocidas como C, G, A y T. El proceso de reparación prefiere hacer arreglos usando las bases C y G en lugar de A o T. Aunque no está claro por qué existe este sesgo, tiende a causar G y C para ser más común.

Los aumentos en G y C en los sitios de reparación regulares del ADN causan una evolución ultrarrápida de partes de nuestro genoma, un proceso fácilmente confundido con la selección natural, ya que ambos causan un cambio rápido del ADN en sitios altamente localizados.Alrededor de una quinta parte de nuestros genes de evolución más rápida , incluyendo HAR1, se han visto afectados por este proceso. Si los cambios de GC son dañinos, la selección natural normalmente se opondría a ellos. Pero con la selección debilitada, este proceso podría en gran medida sin control e incluso podría ayudar a acelerar la evolución de nuestro ADN.

La tasa de mutación humana en sí también puede estar cambiando. La principal fuente de mutaciones en el ADN humano es el proceso de división celular que crea las células espermáticas . A medida que los machos mayores se vuelven, más mutaciones ocurren en su esperma.Entonces, si su contribución al conjunto de genes cambia, por ejemplo, si los hombres se demoran en tener hijos, la tasa de mutación también cambiará. Esto establece la tasa de evolución neutral .

Al darse cuenta de que la evolución no se produce solo por selección natural, queda claro que es probable que el proceso nunca se detenga.Liberar nuestros genomas de las presiones de la selección natural solo los abre a otros procesos evolutivos, lo que hace que sea aún más difícil predecir cómo serán los futuros humanos. Sin embargo, es muy posible que con las protecciones de la medicina moderna, haya más problemas genéticos almacenados para las generaciones futuras.

https://theconversation.com/human-evolution-is-still-happening-possibly-faster-than-ever-105683

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