Las medusas invertidas, recién llegadas al Mediterráneo, pueden atacar a los nadadores a distancia, lanzando «granadas» de moco

Adulto joven de Cassiopea – Allen Collins

Resuelto el misterio del «agua punzante»: las medusas que pican sin tocarlas

 

En las cálidas aguas costeras de todo el mundo, también desde hace poco en el Mediterráneo, los nadadores a menudo pueden ver grandes grupos de medusas moviéndose rítmicamente en el fondo marino. Son las Cassiopea xamachana o medusas invertidas y, a menos que uno esté adecuadamente preparado con ropa protectora, lo más razonable es mantenerse alejado. Acercarse demasiado puede provocar picaduras irritantes, ¡incluso sin contacto directo!

 

¿Cómo es posible? ¿A qué se debe ese «agua punzante» que rodea a estas criaturas? La causa es un moco lleno de toxinas que las medusas liberan en el agua. Lo ha descubierto un equipo dirigido por científicos del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, la Universidad de Kansas y el Laboratorio de Investigación Naval de EE.UU. En «Nature Communications Biology» describen cómo son esas estructuras microscópicas halladas dentro del moco, unas bolas de células punzantes que llaman casiosomas.

 
 

 
Cassiopea – National Aquarium
En aguas tranquilas

 

«Ahora podemos hacerles saber a los nadadores que las picaduras del agua son causadas por medusas invertidas, a pesar de su reputación general de tener una picadura suave», explica Cheryl Ames, investigadora del museo nacional, quien reconoce que el descubrimiento fue una sorpresa. La medusa se encuentra comúnmente en aguas tranquilas y protegidas, como lagunas y bosques de manglares.

 
Recientemente ha llegado al Mediterráneo.

 

El estudio surgió de la propia experiencia de los zoólogos tras nadar cerca de medusas invertidas. Al principio ninguno estaba seguro de que las medusas fueran responsables de la picazón en la piel, ya que se barajaban otras causas, como tentáculos de medusas cortadas, «piojos de mar», anémonas y otras especies marinas que pican.
Moco tóxico

Cuando los investigadores colocaron por primera vez una muestra del moco de las medusas bajo un microscopio, se sorprendieron al ver pequeñas bolas rugosas girando y circulando en la sustancia viscosa. Recurrieron a varios métodos de imágenes más sofisticados para examinar de cerca a las masas misteriosas, y finalmente surgió una imagen más clara. Descubrieron que las burbujas irregulares eran en realidad esferas huecas de células, probablemente llenas de la misma sustancia gelatinosa que les da su estructura a las medusas. La mayoría de las células externas eran células punzantes conocidas como nematocitos. También estaban presentes otras células, incluidas algunas con filamentos cilíndricos ondulantes que impulsan los movimientos de los casiosomas. Sorprendentemente, dentro del centro lleno de gelatina de cada esfera había un poco de algas simbióticas de color ocre, el mismo tipo que vive dentro de la medusa misma.

Tres medusas Cassiopea – Allen Collins y Cheryl Ames

 

Echando otro vistazo a las medusas, el equipo fue capaz de detectar casiosomas agrupados en pequeñas estructuras en forma de cuchara en los brazos de las criaturas. Cuando suavemente provocaron a una medusa, pudieron ver que los casiosomas se separaban lentamente, dejando los apéndices de manera constante hasta que miles de ellos se mezclaban con la mucosidad del animal. También descubrieron que los casiosomas eran asesinos eficientes de camarones de salmuera alimentados en laboratorio, y los vídeos que produjo el equipo muestran pequeños crustáceos sucumbiendo rápidamente a las esferas venenosas en el laboratorio. Los análisis moleculares realizados en el museo y en el Laboratorio de Investigación Naval de EE.UU. identificaron tres toxinas diferentes dentro de los casiosomas.

Estrategia de alimentación

 

Si bien aún no se conoce su papel exacto en el océano, Ames cree que el moco lleno de casiosomas puede ser una parte importante de la estrategia de alimentación de las medusas invertidas. Si bien las algas fotosintéticas que viven dentro de las medusas proporcionan la mayoría de los recursos nutricionales de los animales, es probable que necesiten suplementar su dieta cuando la fotosíntesis se desacelera, y el moco tóxico parece mantener a las criaturas incapacitadas al alcance de la mano.

«Los venenos en las medusas son poco conocidos en general, y esta investigación lleva nuestro conocimiento un paso más cerca de explorar cómo las medusas usan su veneno de maneras interesantes y novedosas», dicen los investigadores.

El descubrimiento del equipo fue particularmente emocionante para los científicos porque las Cassiopea se conocen desde hace más de 200 años, pero los casiosomas han permanecido desconocidos hasta ahora. «No son las criaturas más venenosas, pero hay un impacto en la salud humana», señalan. El equipo ya ha identificado casiosomas en cuatro especies adicionales de medusas estrechamente relacionadas, criadas en el Acuario Nacional, y quieren saber si podrían estar aún más extendidas.

 

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