Aliens Like Us: Un misterio mitocondrial apunta a los extraños orígenes de la humanidad

El planeta Tierra alberga una gama de organismos notablemente diversa. La variedad que existe entre las diferentes formas de vida, aunque muy real, a veces puede ser superficial, ya que algunos científicos discuten si las diferencias entre los humanos y otros mamíferos son realmente tan grandes.

No obstante, la singularidad de al menos algunos rasgos que separan a los humanos de otros organismos no puede ser debatida tan fácilmente. Aunque algunas otras especies muestran el uso de herramientas, así como los rudimentos de lo que alguna vez se consideraron conceptos culturales exclusivos de los humanos, ninguna otra especie en la Tierra ha desarrollado tales capacidades en un grado tan avanzado como nosotros.

En esto radica un gran misterio. ¿Cómo es posible que los humanos se hayan desarrollado de manera tan diferente –y tanto– de otras especies, lo suficiente como para que finalmente emergiéramos como la fuerza dominante en este planeta?

En 1980, un estudio llevado a cabo en el Laboratorio de Biología Molecular del MRC en Inglaterra llevó su análisis de esta cuestión al nivel microscópico, buscando qué pistas podrían encontrarse en el material genético humano.

Apareciendo en Nature , el artículo, titulado » Secuencia distintiva de genes de ARN ribosómico mitocondrial humano » por IC Eperon, S. Anderson y DP Nierlich, calificó a las mitocondrias humanas como una «desviación radical» de la de otros organismos «, una conclusión con implicaciones bastante novedosas. en términos de los misteriosos orígenes de la humanidad.

“La secuencia de nucleótidos que abarca los genes del ARN ribosómico (ARNr) del ADN mitocondrial humano clonado revela una organización genómica extremadamente compacta”, escribieron los autores del estudio en el resumen del artículo, “en la que los genes del ARNt putativos probablemente están ‘unidos a tope’ alrededor de los dos genes de ARNr «.

«Las secuencias de los genes de ARNr son significativamente homólogas en algunas regiones a las secuencias eucariotas y procariotas, pero distintivas», agregaron, señalando que «los genes de ARNt también tienen secuencias de nucleótidos inusuales».

Para aquellos de nosotros que no somos biólogos moleculares, lo que los autores del estudio presentan aquí puede parecer complicado. Sin embargo, la última línea del resumen del estudio puso de relieve lo que los autores interpretaron que significaba todo esto.

“Parece que las mitocondrias humanas no se originaron a partir de parientes reconocibles de los organismos actuales”, concluyeron. Pero si no eran antepasados ​​»reconocibles» de los tipos de organismos presentes en la Tierra hoy en día, ¿de qué tipo de organismos habían estado hablando?

Inherentes a la estructura de todas las células vivas en los organismos superiores son las mitocondrias. Estos orgánulos son las áreas dentro de las células donde tienen lugar funciones como la respiración y la generación de energía. Dado que las mitocondrias poseen su propio material genético único, los científicos han sugerido que podrían representar las secuelas de una invasión que ocurrió en el mundo antiguo, en la que las bacterias asaltaron las células de organismos antiguos y se establecieron dentro de ellos. La pregunta es, ¿qué tipo de bacteria podría haber causado las mitocondrias «radicalmente diferentes» que se encuentran hoy en los humanos modernos?

El estudio de Eperon, et al, plantea varias preguntas. Uno tiene que ver con los rasgos innegablemente únicos que los humanos parecen poseer en comparación con otras especies de nuestro planeta; ¿Podría ser el caso de que las mitocondrias estén realmente en la raíz de estas distinciones? Otra pregunta tiene que ver con si los cambios mitocondriales que ocurren en organismos antiguos podrían haber encabezado las tendencias evolutivas que eventualmente llevaron a nuestros ancestros homínidos antiguos y, finalmente, resultaron en Homo sapiens.

También existen otras teorías que dan consideración a ideas especulativas sobre la aparición de nuevos tipos de bacterias de lugares inusuales, posiblemente incluso desde el espacio, que podrían haber llegado a la Tierra después de haber sido transportados a grandes distancias en escombros cósmicos. Esta teoría de que nuevos tipos de bacterias o virus podrían llegar desde el espacio, aunque la mayoría de la comunidad científica la cuestiona, formó la base de la teoría de la panspermia o «ascendencia cósmica» del astrónomo Fred Hoyle y su colega Chandra Wickramasinghe , que implica que toda la vida en En realidad, la Tierra puede tener orígenes en el espacio exterior.

Incluso si las bacterias prefabricadas no hubieran sido traídas a la Tierra en los escombros cósmicos, muchos astrobiólogos han considerado que los componentes básicos de la vida podrían haber sido traídos a la Tierra desde otros lugares hace mucho tiempo, habiéndose convertido eventualmente en proteínas complejas con el tiempo, y eventualmente. dando lugar a formas de vida simples que evolucionaron a lo largo de los eones hasta convertirse en la biodiversidad que vemos en nuestro planeta hoy.

¿Es también posible que algunos de los misterios evolutivos sobre los orígenes humanos pudieran haber sido influenciados por tales fuentes cósmicas en algún momento del pasado distante? Tales preguntas plantean una serie de posibilidades sobre la probabilidad de que exista vida en otras partes del cosmos, y si podría diferir por completo o no de lo que hemos llegado a esperar de la vida en la Tierra.

De hecho, si los organismos terrestres realmente tienen sus raíces en el espacio exterior, cualquier posible extraterrestre podría no solo parecerse a nosotros, sino que en realidad podría ser primo nuestro, en cierto sentido. En otras palabras, nosotros, los terrícolas, podríamos ser mucho más «extraterrestres» de lo que nos damos cuenta.

Aliens Like Us: A Mitochondrial Mystery Points to Humanity’s Odd Origins

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